jan 2010

Alles verwoestende supernova kan mogelijk Aarde vernietigen

door onze redactie internet

AMSTERDAM -  Astronomen hebben ontdekt dat er in het heelal een gigantische ster is ontstaan die in potentie de Aarde zou kunnen vernietigen. Het gaat om een mogelijke supernova in de zogenaamde T Pyxidis, een binair sterrensysteem. Uit recent onderzoek blijkt dat het gevaarte veel dichter bij onze planeet staat dan men aanvankelijk dacht. Als de supernova in T Pyxidis zou expoderen, dan zou een dergelijke explosie naar verwachting de kracht van 20 miljard miljard miljard megaton van de springstof Trinitrotolueen (TNT) kunnen bedragen. Een kracht die voldoende is om onze beschermende ozonlaag te vernietigen. En als onze ozonlaag er niet meer is kan de dodelijke straling vanuit de ruimte alle leven op Aarde uiteindelijk vernietigen.

 

Een beeld gemaakt met de Hubble-telescoop van T Pyxidis. Foto: Wikimedia Commons

De atronomen, de professoren Edward M. Sion en Patrick Godon, beide verbonden aan de universiteit van Villanova, stelden samen met één van hun studenten, Timotyh McCLain, het rapport met hun revolutionaire bevindingen op voor de 215de bijeenkomst van Amerikaanse astronomen in Washington. Zij ontdekten dat de supernova in T Pyxidis slechts 3.260 lichtjaren van ons verwijderd is, een peuleschil in galactische termen. Supernovae doen zich vooral voor in dubbelsterren, waarin de uitgebrande rest van de ene ster, de zogenoemde witte dwerg, gas opvangt van de andere. De uitgebrande rest krijgt steeds meer massa en ontploft uiteindelijk.

20 jaar te laat

In het systeem van de T Pyxidis deden zich ongeveer elke twintig jaar enorme thermo-nucleaire explosies voor, nova's genoemd. Die werden achtereenvolgens geregisteerd in 1890, 1902, 1920, 1944 en 1967. Dat betekent dus dat er de afgelopen 44 jaar (de laatste is dus al meer dan 20 jaar 'te laat') niet meer zulke enorme ontploffingen hebben voorgedaan en dat zette de onderzoekers aan het denken. Die explosies worden op gang gebracht door een waterstofrijk gas.

Zwaartekrachtval

Als de ontploffingen uitblijven, groeit de massa van het systeem aan een heel snel tempo en uiteindelijk wordt het systeem zo groot dat het op een bepaald moment gigantisch veel zwaartekracht verliest, waardoor er een onvoorstelbaar zware explosie kan volgen. Die explosie zou dus een kracht kunnen hebben vergelijkbaar met 20 miljard miljard miljard megaton TNT.

Geen nachtmerries

Na het bestuderen van de ultraviolette stralen van de T Pyxidis ontdekten de wetenschappers dat de supernova zich op maar 3.260 lichtjaren van de Aarde bevond, en dat is een stuk dichterbij dan men eerst had gedacht. Toch willen de onderzoekers geen paniek zaaien.

"De ster kan zich snel omvormen tot een gevaarlijke supernova, maar snel is relatief in astronomische termen. In mensentaal kan het nog een hele tijd duren. Het is dus nog niet nodig om er nachtmerries over te hebben."