op zoek naar een tweede aarde - 29/3/1996

Het heelal heeft geen weet ven de aarde, laat, staan van de mens. het infrarode deel van het electromagnetisch spectum is het werkterrein bij uitstek voor planetenjagers.

Nasa Origins programma een ambitieus project dat binnen een kwart eeuw antwoord moet geven up de grote vrageen Were do we come frome, are we alone?

Zien kun je ze niet: planeten geven zelf geen licht en ze zijn veel kleiner dan de ster waar ze omheen draaien. Zelfs een reuzenplaneet ais Jupiter weerkaatst zo weinig zonlicht dat hij vanaf een paar miljard kilometer niet meer zichtbaar is.

Zwitserse astronoon Michel Mayor heeft als eerste een planeet bij een zonachtige ster ontdekt.

door de zwaartekracht van de planeet beweeg de ster soms een beetje naar ons toe, en dan weer wat van af. ster 51 Pegasi

hoge snelheid om de ster heen (een jaar op deze planeet duurt iets meer dan vier dagen en staat op een af-stand: van niet meer dan 7.5 miljoen kilometer een twitigste afstand van de aarde tot de zon toch) moet de planeer enorn groot en zwaar zijn.

Planeten zo licht als de aarde kun je met dezetechniek echter niet ontdekken. Ze veroorzaken geen meet-bare verstoringen in de beweging van hun moederster. Toch zijn dat natuurlijk de plannen waar de meeste belangstelling naar: uitgaat: kleine planeten met een vast oppervlak, een aangename temperatuur, een damp kring een oceaan. Bewoonbare planeten. misschien zelfs bewoonde planeten. Hoe vind ie die?