Een door een kunstenaar gemaakte weergave van een van de 32 ontdekte planeten. Foto AP

Astronomen ontdekken 32 exoplaneten

Gepubliceerd: 19 oktober 2009 21:33 | Gewijzigd: 19 oktober 2009 22:39

Door onze redactie wetenschap
 


Rotterdam, 19 okt. Europese astronomen hebben 32 nieuwe exoplaneten opgespoord. Daaronder zijn massieve exemplaren die tot tien keer zo zwaar zijn als de reuzenplaneet Jupiter. Maar het team vond ook zes ‘superaardes’: lichte planeten die tot twintig maal zo zwaar zijn als onze aarde.

De ‘vangst’ brengt het totaal aantal ontdekte planeten bij verre sterren, exoplaneten, in één klap tot boven de vierhonderd.

De astronomen speurden naar kleine schommelingen van sterren. Zulke schommelingen worden teweeg gebracht door het zwaartekrachtsveld van een of meerdere planeten, die zo indirect hun aanwezigheid verraden.

Het team gebruikte het gevoelige HARPS-instrument op de grote telescoop (3,6 meter diameter) van het La Silla observatorium van de Europese Zuidelijke Sterrewacht (ESO) in Chili. Het HARPS-instrument kan met deze methode alleen superaardes ontwaren bij relatief lichte en koele sterren. Het effect van lichte planeten op sterren zoals onze zon, of nog zwaarder, is te klein om het te kunnen meten. Maar volgens astronomen bevinden zich lichte planeten rond bijna de helft van álle sterren in het Melkwegstelsel.

Bij elkaar zijn nu 28 superaardes ontdekt, waarvan 24 door HARPS. De meeste van deze lichte planeten huizen in planeetstelsels die uit tot wel vijf planeten bestaan.

Uiteindelijk hopen atsronomen om een exoplaneet te vinden die echt opde aarde lijkt: waar het niet te warm is en niet te koud zodat er vloeibaar water kan bestaan - een voorwaarde voor leven.