september 1993

Natuurkundigen hebben een bijzondere atoomkern ontdekt die zichtbaar licht uitstraalt. Het gaat om de kern van Thorium-229, een zwaargewicht bestaande uit 90 protonen en 139 neutronen. Vrijwel al het licht dat onze ogen bereikt is afkomstig van electronen die van een hogere energietoestand overgaan naar een lagere, waarbij ze een fotoon uitzenden. Het energieverschil tussen die nivos is daarbij meestal niet zo groot, en het forton dus niet zo energiek; daarom kunnen we het zien.

Ook deeltjes in een atoomkern maken dergelijke overgangen, maar de verschillen tussen energienivos zijn daarbij zo groot dat de fotonen tot de gammastraling gerekend worden, die onzichtbaar is. Dergelijke fotonen zorgen er meestal voor dat een of meerdere electronen uit het atoom weggeblazen worden.

Thorium vertoont een eigenaardige hoekige vorm, ongeveer zoals een voetbal en dat de vorm subtiele veranderingen toelaat met minieme energieverschillen.

Door de kern voorzichtig aan te slaan, worden laagernergetische fotonen opgewekt. Die kunnen het atoom niet ongehinderd verlaten, en dien niet meer dan de omringende electronenwolk een beetje verstoren. Het resultaat is groen licht.