Waarom hebben mannen tepels?

Mark Steverink, Leidschendam

Het geslacht van kinderen wordt bepaald bij de conceptie. Als gevolg van dit genetische geslacht worden in de loop van de embryonale ontwikkeling hormonen gevormd. Deze hormonen zijn op hun beurt weer verantwoordelijk voor de vorming van de primaire geslachtskenmerken. De vorming van mannelijke kenmerken komt dus pas in de loop van de embryonale ontwikkeling op gang.

Het lichaam wacht daar echter niet op; de geslachtskenmerken beginnen zich gelijk te ontwikkelen en krijgen pas later in de embryonale ontwikkeling, of soms pas in de puberteit, hun uiteindelijke vorm. Mannen hebben daarom net als vrouwen tepels.
Maar omdat tepels bij mannen geen functie hebben, komen ze nauwelijks tot ontwikkeling.

Ook aan andere zaken is te zien dat de ontwikkeling van mannen en vrouwen aanvankelijk gelijk op loopt. Zo lijkt de clitoris van de vrouw sterk op de eikel van de man, en mannelijke embryo's hebben aanvankelijk een geslachtsopening die te vergelijken is met de schede van de vrouw. Deze groeit al voor de geboorte dicht.

Bij andere diersoorten kunnen mannelijke tepels wel een functie hebben. Bij sommige apensoorten zijn gevallen bekend waarbij de mannetjes, als gevolg van moederlijke gevoelens of in tijden van hongersnood, toch een geringe hoeveelheid 'moeder'-melk gaven.